VERENIGDE ARABISCHE EMIRATEN
 
Wij hebben deze reis kunnen maken omdat dit de prijs was voor het winnen van de reisverhalenwedstrijd van de Telegraaf/Reiskrant. In februari 2014 zijn wij met journaliste Wendy Roep van de Telegraaf naar Abu Dhabi/Dubai geweest. Haar reportage van deze reis waarin wij een niet onbelangrijke rol spelen is gepubliceerd in de Telegraaf van 22 maart 2014. Op http://www.telegraaf.nl/reiskrant/22409447/__In_de_wolken_van_Abu_Dhabi__.html (De Telegraaf/Reiskrant) is ons eigen verslag gepubliceerd. Onderstaand verslag is daarvan de langere versie.



                        
 
 
                  
            


Abu Dhabi en Dubai

Kun je in de wolken zijn in Abu Dhabi? Ja hoor, dat kan. Op de derde dag van ons verblijf nemen we plaats in een watervliegtuigje van Seawings voor een vlucht boven deze Golf-metropool, de woestijn en de Perzische Golf. We vliegen op ongeveer 200 meter hoogte en hebben een prachtig en weids overzicht over de omgeving. Hoewel het helder weer is, vliegen we toch door een paar wolken, maar die ontnemen ons niet het zicht op de magie van wat zich onder ons bevindt: een adembenemende skyline van futuristische gebouwen - qua architectuur is het ene nog mooier dan het ander -, de eindeloze woestijn en de rustig voortkabbelende Golf.  In de wolken dus, letterlijk en figuurlijk, verrukt over wat we meemaken. Abu Dhabi - en dat geldt zeker voor het nabijgelegen Dubai, dat we nog gaan bezoeken - is Manhattan, maar dan imposanter. De vlucht is spectaculair en dat ligt niet alleen aan het feit dat we met een watervliegtuigje vliegen (op zich al geweldig), maar zeker ook aan wat we onder ons zien. We kijken onze ogen uit. 
                          
                               

Abu Dhabi is een flink grote stad, maar nog lang niet afgebouwd. Overal zien we hijskranen, grote bouwputten. Hier heeft men letterlijk torenhoge ambities. De stad moet en kan nog veel mooier, zo denkt men hier. En vooral aantrekkelijker voor de toerist. Want tot nu toe had Abu Dhabi daar minder oog voor; er was immers olie en dus geld genoeg. Maar nu probeert men ook het toeristengeld te gaan verdienen. Abu Dhabi maakt volgens ons een goede kans om een toeristische bestemming van formaat te worden. De stad heeft daarvoor al veel in huis en er komt nog meer. Veel meer, zoals we gaan ervaren.
                                   
    
                                                                
                                                                                   
We vliegen boven de vele natuurlijke zandeilanden, over de kreken tussen die eilanden en de vele fraaie bruggen die de eilanden verbinden. Veertig jaar geleden was hier nagenoeg niets. Een paar woestijnstammen hielden zich bezig met vissen aan het strand, het fokken van kamelen, het plukken van dadels en parelduiken. Toen de parelvangst rond 1930 ophield was er 30 jaar lang geen enkele vorm van inkomen. Totdat eind vijftiger jaren de eerste olie werd gevonden. Op hun land, en de oude families zijn nu de rijkste families van het land. Van een paar dadelpalmen en wat kamelen naar een van de modernste metropolen ter wereld in nog geen 50 jaar tijd: een geslaagder voorbeeld van hoe je met geld het onmogelijke mogelijk kunt maken is er niet. Neem nu bijvoorbeeld de honderdduizenden palmbomen, misschien zijn het er wel miljoenen. Allemaal ingevoerd, want er groeide hier geen boom. Daarbij: er valt hier nauwelijks een druppel regen: wat een werk om al het groen van water te voorzien. De palmbomen staan langs brede vijfsbaanswegen die alle wijken van de stad met elkaar verbinden.

                                     
 
                                         
          
Twee dagen eerder zijn we aangekomen in deze wereldstad. We logeren in het Yas Viceroyhotel, een vijfsterren hotel op het eiland Yas. Alweer zo’n voorbeeld van groot,groter, grootst. Het enorme qua architectuur prachtige en chique hotel is gedeeltelijk over de racetrack van het Formule 1 racecircuit gebouwd. Even verderop ligt een mooi aangelegde jachthaven met horeca. Niet ver er vandaan liggen Ferrari World en Water World, twee enorme amusementsparken. En dit alles ingebed in een bijzonder fraai vormgegeven omgeving, met aandacht voor de kleinste details. Het is hier overal schoon, bijzonder schoon. Geen vuiltje, geen spoor van graffiti in het straatbeeld.
                                           
                                         
                                                                                                                                                                           

Gisteren, op onze tweede dag, hebben we een woestijnkamp bezocht. Een nogal toeristisch gebeuren, maar niet ongezellig om er te zijn. Je kunt een henna ‘ tatoeage’ laten zetten, je zelf hullen in Arabische kledij, op de foto met een woestijnvalk, zandsurfen en er zijn squads. ‘s Avonds is er een barbecue, waarbij je laag gezeten op kussens de show van de buikdanseres kunt bekijken (of meedansen!). En je kunt er dune bashen. Met een jeep kun je door de woestijn rijden. Als je dat heel hard doet, en daarbij over de hoge heuvels scheurt, schuin met 1 kant in de lucht en bijna loodrecht omlaag, dan heet dat 'dune bashen'. Voor sterke magen en stevige ruggen. Wij vinden het leuk om mee te maken. De woestijn zelf is mooi, maar om heel eerlijk te zijn: zeker niet de mooiste die we hebben gezien.

          
                                                 
 
                                                                

Na onze vliegtocht bregen we een bezoek aan de stad Abu Dhabi. Aan de rand van de stad staat de Grote Moskee, de Sheikh Zayed Moskee. De bouw begon in 1996; de sheikh heeft de voltooing in 2007 niet meer kunnen meemaken. Met zijn 80 koepels en 4 minaretten van 107 meter hoog is de moskee imposant te noemen. Er is een groot voorplein met een fraaie zuilengalerij er omheen, maar wat vooral opvalt is de dure aankleding. Er ligt een vloerkleed  met een oppervlakte van maar liefst 5600 m2, geweven in Iran; 120 vrouwen hebben er twee jaar lang aan gewerkt. De totale kosten van deze moskee bedragen € 432 miljoen.
                                                         
                                                      

In downtown zien we overall groene parkjes tussen de wolkenkrabbers. Aan leefbaarheid is gedacht. Het is opvallend schoon, er zijn brede straten en het oogt allemaal moderner en groter dan menige Westerse stad. Wat niet zo goed te zien is, is dat de zeer strenge oude Arabische normen en waarden hier nog wel degelijk gelden. Het Emirates Hotel ligt aan de Corniche, de acht kilometer lange boulevard langs de zee, met een mooi publiek strand. We bezoeken ook de goudsouk, de markt met tientallen goudwinkeltjes waar rijke vrouwen achteloos een gouden sieraad komen kopen ter waarde van de prijs van een eengezinswoning bij ons. Is iedereen zo rijk in Abu Dhabi? Nee, niet iedereen. 80% van de ruim 1,5 miljoen inwoners van de stad komt uit landen als Pakistan, India, Sri Lanka, Filippijnen. Ze werken in de dienstverlening, de huishouding, de bouw. Maar ook zij verdienen een goed salaris, krijgen onderdak en hebben het niet slecht. ‘s Avonds maken we met een dhow, een traditionele houten boot, een kleine cruise over zee; we eten uitstekend en zien de miljoenen lichten van de stad en de schaduwen van de wolkenkrabbers in het donker aan ons voorbij glijden. Weer een geweldige ervaring.

                                      
 
                                  
                                                                                                                                                                                                                   

                                          
                                                                                                                                                                                                                                                  
                                      
               
De hele reis is een aaneenschakeling van mooie ervaringen, want op de vierde dag staat Dubai op het programma. Na een ritje van nog geen uur over de vijfbaans autoweg doemt de skyline van Dubai-stad op. De eerste indruk is overweldigend, deze stad is nog kosmopolitischer en futuristischer dan Abu Dhabi (hoewel Abu Dhabi een goede inhaalslag aan het maken is!).  Je kunt je nauwelijks voorstellen dat het dorp, dat bestond uit lemen en koraalkalken huisjes, een eenvoudige vissershaven - want dat was Dubai in 1960, nu de snelst groeiende metropool ooit is. Dubai past moeiteloos in het rijtje New York, Hong Kong, Londen, Parijs en de megasteden in China en Japan. Er is tussen al die futuristische gebouwen gelukkig nog wat overgebleven van het oude Dubai. Oud is hier: 45 jaar oud. Het nieuwe Dubai is 25 tot 10 jaar oud. En nog altijd wordt er gebouwd. Dubai is allereerst een rijke stad met dure shopping malls, een stad waar alles mogelijk is. Verder beschikt ook Dubai over mooie stranden, zoals in de wijk Jumeirah. We zoeven over de vijfbaans snelweg downtown in, langs een muur van wolkenkrabbers. We vinden het een fantastisch gezicht, het ene gebouw is nog mooier, nog aparter dan het andere. 

                                                      
                                              
              

In Oud Dubai bezoeken we het Dubai Museum, waarin een overzicht wordt gegeven van hoe men hier in de woestijn vroeger leefde en werkte. Een mooi ingerichte en interessante tentoonstelling: de moeite waard! In de wijk Bastakiya , de oude Iraanse wijk, nemen we het bootje dat over de creek (die oud Dubai in tweeën deelt) vaart. Deze veerbootjes worden gerund door Somaliërs, mensen uit Zanzibar en Iraniërs. In de goudsouk aan de overkant (‘ Gold City’) wordt het meeste goud ter wereld verhandeld. Naast de goudsouk ligt de specerijensouk. We zien Burj el Kalifa, het ruim 800 meter hoge gebouw dat andere wolkenkrabbers bijna in het niets doet verdwijnen, Burj Al Arab – het 321 meter hoge luxueuze hotel dat in zee gebouwd is – en Palm Jumeirah, de wijk die in de vorm van een palmboom in zee is gebouwd. Dit is echt een plek voor de rijken; ook westerse beroemdheden zoals David Beckham en Elton John hebben hier een huis.
                                           
                                  
 
                                     
  
                                      
                   
                       
                                                                               
 
                                            
                                          
              
 
Dag vijf, een vol programma weer. Vandaag staat grotendeels in het teken van Saadiyat eiland. Saadiyat eiland ligt tussen downtown en Yas eiland, en de regering heeft er grootse plannen mee.
                               

We ontmoeten eerst zeebiologe Arabella Willing in het Park Hyatt hotel, gelegen aan een prachtig wit strand dat negen kilometer lang is. Abu Dhabi heeft prachtige natural islands en de natuur is het waard om beschermd te worden. Arabella werkt voor het Turtle Conservation Program. Behalve dat ze zich bekommert om het zeeleven, vooral om de zeeschildpadden (Hawkshill Turtle), kun je met haar ook op excursie door de kreken, wandelen over de zandeilanden en varen door de mangrove om het zeeleven te spotten, b.v. de dolfijnen (
www.captaintonys.ae). Er is ook een rijk vogelleven, vertelt Arabella, zelfs flamingo’s vind je hier. Arabella is waarschijnlijk de enige zeebiologe die in dienst is van een hotel. Een hotel, dat veel geeft om de natuur en het zeeleven blijkbaar. Een prima zaak. De natuur, zo begrijpen wij, blijft hier, ondanks de letterlijk torenhoge ambities van Abu Dhabi. Arabella noemt Abu Dhabi ‘a friendly country with a high quality of life’. We twijfelen er geen moment aan. We genieten van een heerlijke lunch en gaan daarna verder met ons bezoek aan dit eiland.
Manarat Al Saadiyat is een groot modern gebouw, waar een tentoonstelling is ingericht over de toekomstige ontwikkeling van Saadiyat. Het wordt een soort Miami, zo te zien, met jachthavens, hotels, stranden, restaurants, wolkenkrabbers, villa’s en winkelcentra. En…..het is echt waar, het Guggenheim museum en het Louvre, een dependance van Parijs (te openen in 2017). In 2030 moet alles klaar zijn. We bezoeken de Saadiyat Golf Course, voor golfliefhebbers zo ongeveer heilige grond, en daarna gaan we naar Ferrari World. Hier draait alles om Ferrari’s (uiteraard) en om snelheid. Het is een amusementspark zoals wij dat ook kennen, maar spannende en snelle attracties. En dan wordt het langzamerhand tijd om aan de terugreis te gaan denken.
                                                       

                                                                                                                
                                                            

Waarom zou je Abu Dhabi beslist eens moeten bezoeken? Onze indruk na een aantal gevarieerde en geweldige dagen: omdat het een prima klimaat heeft, mooie stranden, luxe hotels en veel uitstekende restaurants. Dat zou op zich al voldoende moeten zijn. Maar er is veel meer. Amusement in de vorm van Ferrari World en Water World, cultuur, de grote moskee en de souks, de dhows waarmee je op zee langs de stad kunt varen, de natuur: mangroven, zandeilanden en – verderop – de woestijn. En er komt nog veel meer. Abu Dhabi is er klaar voor.
Wij hebben deze reis gewonnen bij de Reiskrant van de Telegraaf (wij hadden het winnende verhaal in een verhalenwedstrijd). Wij willen KLM en de Telegraaf/Reiskrant bedanken voor dit prachtige cadeautje. Dit neemt niemand ons meer af. En vooral bedanken we Reiskrant Wendy voor haar zeer plezierige en vrolijke gezelschap. We zijn weer een hele mooie ervaring rijker.